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Un arbre de 674 ans révèle ses secrets sur le climat

mercredi, 9 octobre 2019 à 12:47 - Au musée Redpath de l’Université McGill se cache une coupe d’arbre unique. Les habitués l’appellent affectueusement la Galette. Il s’agit d’une tranche d’un sapin de Douglas ayant poussé en Colombie-Britannique à partir de l’an 1345.


L’âge de l’arbre a été calculé en comptant méthodiquement les anneaux de croissance visibles du coeur du tronc jusqu’à son écorce. Mais, l’histoire ne s’arrête pas ici. Le bois de cet arbre massif contient également une mesure précise du climat de la forêt au cours des sept derniers siècles.

Le dendrochronologue Étienne Boucher parcourt la planète pour collecter des échantillons de bois et en reconstruire l’histoire. L’observation et l’analyse chimique du bois récolté ont permis à son équipe de déterminer avec exactitude les variations du climat à travers le temps. Dans nos régions nordiques, la croissance des forêts n’a lieu que lors des saisons chaudes. Plus les anneaux de croissance sont espacés, plus la saison a été favorable.

Lire le carbone

C’est toutefois à l’intérieur même du bois que se cachent les informations les plus précises à propos des changements climatiques. Les scientifiques savent depuis longtemps que les arbres sont presque entièrement composés de carbone. Selon la température ambiante, le type de carbone fabriqué par l’arbre lors de sa croissance sera différent. L’analyse de la structure de ce carbone dans les échantillons de plusieurs arbres permet donc aux scientifiques de mesurer avec précision les variations de température dans une région donnée.

Le carbone est un élément très abondant dans l’environnement. Sous sa forme pure, on le trouve dans le charbon et le diamant. Il est également présent dans des composés organiques comme le pétrole, le gaz naturel et dans la biomasse.

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